Consideraciones éticas para periodistas de ciencia: el caso de retracción de artículos científicos en investigación biomédica

En la última década la comunidad biomédica ha sido sacudida por fraudes en experimentos relacionados con células madre, como fue el caso de los artículos escritos por Haruko Obokata y Yoshiki Sasai, investigadores del Centro de Biología del Desarrollo de RIKEN (Kobe, Japón). El año pasado dichos documentos fueron anulados por la revista Nature al descubrirse que la novedosa y prometedora técnica de producción celular reportada por esos científicos era inconsistente.

Cabe mencionar que Sasai —coautor del artículo sobre las llamadas células STAP (stimulus-triggered acquisition of pluripotency)—, se suicidó luego del escándalo. El biólogo dejó una nota donde relacionó a los ataques mediáticos en su contra con la causa de una severa depresión. Aunque a él no le fueron atribuidos los hallazgos falsificados, fue criticado por no haber supervisado adecuadamente a Obotaka, autor principal del estudio.

“Dado que carreras profesionales e historias de vida están en juego ¿cómo pueden ser sensatos los periodistas de ciencia al reportar este tipo de situaciones?” A partir de esta pregunta Dinsa Sachan (colaboradora de Discover y Nature.com) moderó 50 ‘Shades of Scientific Fraud’, sesión realizada el día de ayer en la Conferencia Mundial de Periodistas de Ciencia 2015, a su vez celebrada en Seúl, Corea.

De acuerdo a los ponentes se ha detectado un incremento reciente en el número de artículos retractados en scientific journals internacionales. Sin embargo, para Danielle Fanelli (periodista de ciencia e investigador del Meta-Research Innovation Center de la Universidad de Stanford) esto no es evidencia de que cada día se realicen más investigaciones fraudulentas, sino de que en mayor o menor medida los mecanismos editoriales y de autocorrección científica están funcionando teniendo en cuenta las coberturas periodísticas en torno a ellos. En este sentido es de reconocerse que los científicos incurren en el acto definitivo de integridad profesional al momento de retractar sus artículos por iniciativa propia.

Por otro lado, en la sesión se destacó que los sistemas académicos en las universidades ejercen presión curricular sobre los estudiantes e investigadores para que resultados novedosos y relevantes sean publicados en revistas de alto prestigio. En la experiencia de Jane Hu (psicóloga colaboradora para Slate Magazine), ésta una de las principales razones por las cuales se falsean datos experimentales, al grado de reportarse la replicación exitosa de resultados de investigaciones que, en primer lugar, ya eran fraudulentas.

Para Dennis Normille (corresponsal de Nature) es necesario que los periodistas de ciencia que no son científicos cuenten con especialistas que les ayuden a interpretar información experimental cuantitativa. Esta segunda opinión no sólo ha de confrontarse con las fuentes de primera mano y los comunicados institucionales, sino también con un tercer punto de vista.

Según David Cyranoski (corresponsal de Asia-Pacific y Nature), si bien disponer de concejales científicos es fundamental, no todo debe ser dejado en manos de los especialistas: los periodistas que no poseen una formación científica tienen la responsabilidad ética de pensar de manera lógica y crítica por su propia cuenta, es decir de manera científica precisamente.

A partir de esta mesa redonda los periodistas de la audiencia resaltaron que un comunicador con ética profesional nunca debe perder de vista que la ciencia se basa en la confianza, y por ello es imprescindible mencionar en los reportajes que los investigadores buscan replicar resultados de colegas, los cuales se asumen como verdaderos y fidedignos en principio.

*por Oscar Miyamoto

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